Mi az a liofilizálás?

A liofilizálás, más néven liofilezés vagy fagyasztva szárítás egy víztelenítési eljárás, amely gyógyszerek, élelmiszerek hosszú idejű eltarthatóságát tudja biztosítani. Ezzel a módszerrel őrizhető meg leginkább a hőre érzékeny anyagok biológiai aktivitása, miközben visszaoldhatósági tulajdonságaik optimálisak maradnak.

A liofilizálás ugyan kímélő, de műszakilag nagyon költséges szárítási eljárás. Egy speciális liofilizáló berendezés vagy másnéven liofilizátor (lásd a képen) szükséges hozzá:

  1. A szárítandó anyagot szétosztják tálcákra, és azokat beteszik a liofilizáló berendezésbe, ami egy nagyobbacska tartály, általában átlátszó ajtóval.
  2. A külvilágtól elválasztott térben először lehűtik, megfagyasztják a szárítandó anyagot.
  3. Ezután a tartályból, vagyis a liofilizáló berendezés belsejéből elszívják a levegőt és ezáltal alacsony nyomású tér keletkezik a szárítandó anyag körül. A legjobb berendezések már-már megközelítik az ideális vákuumot.
  4. A kialakult alacsony légnyomás mellett megindul a víz szabályozott párolgása. A folyamatra jellemző, hogy a szilárd jég fázisból mindjárt vízgőz keletkezik a folyékony fázis kihagyásával. Ezt a jelenséget szublimációnak nevezik. Az alacsony nyomás elősegíti a vízmolekulák párolgását.
  5. A szárítási ciklus során a szárítandó anyag változását általában érzékelőkkel követik. A szárítási ciklus előrehaladtával elkezdik a tálcákat melegíteni, de mindezt csak alig, egy kíméletesen dolgozó berendezés esetében a melegítés jelenthet például 20°C-os véghőmérsékletet.
  6. A szárítási ciklus végeztével – ami általában 24-48 óra nagyságrendbe esik – a liofilizáló berendezés tartályában helyreállítják a szokásos légnyomást és a berendezés ajtajának kinyitását követően kiveszik a tároló tálcákat, amelyeken ott a kíméletesen megszárított késztermék.

A szárítási eljárások között a fagyasztva szárítás vagy más néven liofilezés ugyan egy idő- és költségigényes eljárás, de a hőérzékeny anyagok esetében az egyik legkíméletesebb eljárás. Az eljárás során a szárazanyag veszteség nagyon kicsi továbbá az eljárás a legtöbb termék anyagi jellegét és tulajdonságait alig változtatja meg.